Birmingham de winnaars van de Commonwealth Games: wat toeristen moeten weten

Birmingham, de gaststad van de Spelen, zou deze zomer de coolste stad van Groot-Brittannië kunnen zijn – geen stier! Foto / Thomas Bywater

Birmingham, “B-Town”, het hart van de Engelse Midlands. De gaststad van de Commonwealth Games heeft zich getransformeerd tot het podium van een groot sportevenement. Na 11 dagen atletiek kan je je niet afvragen hoe ze zo’n prestatie hebben geleverd.

Het ruige buitenbeentje is van achteren naar voren gekomen als een serieuze kanshebber voor de coolste stad van Groot-Brittannië. Ik ben bloedserieus.

Dus wat is er veranderd om deze kanaalhoofdstad, die ooit werd afgedaan als “saai als slootwater” nieuw leven in te blazen?

Birmingham was eeuwenlang de onbetwiste op één na grootste stad van Groot-Brittannië.

Het was het centrum van een netwerk van kanalen dat zich als een spinnepoot door het Verenigd Koninkrijk verspreidde. Ze konden de rijkdommen van de wereld vinden op een vloot van smalle boten die over de waterwegen voeren. De ijzerfabriek ontstak het briefpapier van de industriële revolutie en bedekte gebouwen met een laag roet. “Black Country” werd een term die trots in de harten en emfyseem in de longen van de Midlanders trof.

Er is een lokale mythe die teruggaat tot deze periode. Het inspireerde de verhalen van de lokale metalhead Ozzy Osborne’s “Rip Van Winkle” en “Iron Man”: een man valt in slaap onder een boom en wordt tientallen jaren later wakker zonder zijn omgeving te herkennen. Voor veel Midlanders was de ervaring misschien niet ver weg. Birmingham is in een generatie veranderd van een schilderachtig marktstadje naar schoorstenen en huisjes.

Victoria Square: Birmingham, de gaststad van de Commonwealth Games, heeft de vooroordelen van toeristen aangevochten.  Foto / Thomas Bywater
Victoria Square: Birmingham, de gaststad van de Commonwealth Games, heeft de vooroordelen van toeristen aangevochten. Foto / Thomas Bywater

Brum heeft veel snel doorgemaakt. Maar in de afgelopen decennia voelt het alsof de stad een tweede lang dutje heeft gedaan.

Sinds de jaren tachtig hebben Bummies ironisch genoeg naar hun thuisland verwezen als het ‘Venetië van het Noorden’ – hoewel een afgedankte winkelwagen eerder op het Digbeth Branch-kanaal te vinden was dan een vaporetto.

De postindustriële sluimer heeft ertoe geleid dat Manchester Birmingham heeft ingehaald qua bevolking en misschien ook qua culturele status. Het verdween volledig van de radar voor de meeste toeristen in het VK.

Dus toen een miljard kijkers naar de openingsceremonie van de 22e Commonwealth Games keken, was dat een openbaring. We kregen een visioen van een stad die de wildste dromen van Rip Van Winkle overtrof.

Black Sabbath Bridge: het heavy metal-erfgoed van Birmingham wordt met trots gedragen.  Foto / Thomas Bywater
Black Sabbath Bridge: het heavy metal-erfgoed van Birmingham wordt met trots gedragen. Foto / Thomas Bywater

De gigantische, mechanische Raging Bull, die zijn debuut maakte tijdens de openingsceremonie, heeft bewezen de populairste gratis attractie van het land te zijn. Geparkeerd op Centenary Square, zijn de dagelijkse displays, heldere ogen en mechanica gemonteerd op een 17-tons kraan te zien in honderdduizenden selfies. Op veler verzoek is Birmingham nu op zoek naar een permanent onderkomen voor de 10 meter hoge bewegende sculptuur.

Brum is terug op de wereldkaart en in de verbeelding van zowel sportfans als toeristen.

Om Ozzy te citeren: “Iron Man leeft weer!”

Het Black Country Living Museum in North Birmingham werd een verrassingshit na de tv-serie Peaky Blinders.  Foto / West Midlands groei, mits
Het Black Country Living Museum in North Birmingham werd een verrassingshit na de tv-serie Peaky Blinders. Foto / West Midlands groei, mits

woord op straat

Er heeft in Brum een ​​culturele revolutie plaatsgevonden die vergelijkbaar is met die van de 18e eeuw. Dus wat heeft de vuren van het Zwarte Land opnieuw doen ontbranden?

Het is onverstandig om de stadsgrenzen en Small Heath niet te betreden zonder respect te betuigen aan een bepaald georganiseerd misdaadsyndicaat. Peaky Blinders is overal. Het enorm succesvolle periodedrama over de gangsters van de Midlands in de jaren twintig is moeilijk te missen. Ze hebben het onmogelijke gedaan – platte petten en Brummie-accenten weer sexy maken. Niet klein dankzij Cillian Murphy.

Het heeft ook het Black Country Living Museum getransformeerd van een provinciaal museum en bestemming voor onwillige schoolreisjes tot het meest trendy ticket van Birmingham. Op de 26 hectare aan bewaarde kanaalpaden en gebouwen zijn in september en november uitverkochte thema-evenementen uit de jaren 1920 gehouden.

Sam Neill op de set van de Birmingham-gangsterfilm Peaky Blinders, gefilmd in het Black Country Living Museum.  foto / bestand
Sam Neill op de set van de Birmingham-gangsterfilm Peaky Blinders, gefilmd in het Black Country Living Museum. foto / bestand

De creatieve wijk Digbeth van de stad heeft ook een bloeiperiode doorgemaakt. Er wordt een nieuwe BBC-studio gebouwd bij Typhoo Tea Works, in opdracht van Steven Knight om nog meer Midlands-mythologie naar typemachines in Chicago te brengen.

Het is een drama dat luid schreeuwt met een zwart-country accent, maar het is zeker niet het enige verhaal dat bij de stad past.

Amerah Saleh is de “stem van Brum” – of in ieder geval de Commonwealth Games.

De artiest van de gesproken wereld nodigde de wereld uit naar Birmingham om op te treden tijdens de Gold Coast Handover Ceremony 2018. In de vier jaar daarna heeft ze de Around the World Torch Relay gevolgd op zijn 294-daagse reis over de hele wereld en voice-overs opgenomen voor wedstrijdverslaggeving in 2022.

“Als je in een van de stadions bent geweest en een stem hebt gehoord die de regels uitlegt, dan ben ik dat.”

Haar “Toerist in mijn stad” was een gedicht dat bezoekers uitnodigde om uitgedaagd en verkend te worden. Van Strand Queensland tot Brum, de taak hier was om je voor te bereiden – om bezoekers te vertellen dat ze misschien een beetje moeten nadenken om het echte Birmingham te vinden.

De Birminghamse dichteres Amerah Saleh heeft de Queen's Torch vergezeld door landen van de Commonwealth Games om haar liefde voor Brum te verspreiden.  Foto / West Midlands groei, mits
De Birminghamse dichteres Amerah Saleh heeft de Queen’s Torch vergezeld door landen van de Commonwealth Games om haar liefde voor Brum te verspreiden. Foto / West Midlands groei, mits

“Er is een oude grap uit de jaren zestig die nog steeds geldt: ‘Birmingham zal briljant zijn als het af is.'”

Het is een doolhof van grachten, tunnels, oude pakhuizen en scheepswerven. Hoewel het 250 jaar na de industriële revolutie is, lijkt alles nog steeds een werk in uitvoering. Aan het einde van een hogesnelheidslijn vanuit Londen, HS2, is de stad een wervelwind van wegwerkzaamheden en civiele werken in de beste tijden.

“Wij zijn de onhandige stad”, beaamt ze.

Onaangename stad: De Bull Ring ligt direct naast de St. Martin's Church in het centrum van Birmingham.  Foto / Thomas Bywater
Onaangename stad: De Bull Ring ligt direct naast de St. Martin’s Church in het centrum van Birmingham. Foto / Thomas Bywater

“Dat komt door onze infrastructuur – het is behoorlijk heuvelachtig. Als je door de stad loopt, vind je langs de grachten architectuur en verschillende culturen.”

Een leger vrijwilligers in grijze trainingspakken werd gerekruteerd om verdwaalde toeristen van Stratford Road naar Somali Town naar de arena’s en fanzones van Victoria Place te brengen.

“We zijn niet nep. We zijn aardig, of de spellen nu hier zijn of niet”, houdt ze vol. Het voelt alsof elke natie steun heeft van hun thuispubliek.

Het is iets wat ze zag toen ze de Queen’s Batton volgde door de 72 geassocieerde landen die atleten inschrijven voor de Spelen.

“Ik was eerder dit jaar in Dubai met de Batton en bezocht de Dubai Expo Village – ik hield van het concept, ze bouwden letterlijk een paviljoen om elke cultuur over de hele wereld te vieren.

“We hoeven geen global village te bouwen. Het is er al, we moeten er alleen nog bij zijn.”

Kilo Ziro: Een bar en tapkamer zonder afval.  Foto / Thomas Bywater
Kilo Ziro: Een bar en tapkamer zonder afval. Foto / Thomas Bywater

De beste kunst van Brum

Digbeth – enorme uitgestrektheid van oude pakhuizen vol kunst, muziek en trendy bars. ‘Je vindt het in Digbeth,’ zegt ze.

De custardfabriek – een oude Birdseye Powdered Custard-brouwerij – is omgebouwd tot een hub met studio’s en eigenzinnige winkels zoals Kilo Ziro, een afvalvrije bar waar klanten hun favoriete drankje kunnen proeven en meenemen uit een reeks lokale bieren, gin en wijnen van microproducenten. Ja, het is hip.

Werk in uitvoering: het Kennedy Memorial in het trendy Digbeth kijkt uit over de infrastructuurwerken van de stad.  Foto / Thomas Bywater
Werk in uitvoering: het Kennedy Memorial in het trendy Digbeth kijkt uit over de infrastructuurwerken van de stad. Foto / Thomas Bywater

Het beste eten van Brum

Ladypool Road – De weg bij de Balti Triangle wordt beschouwd als de geboorteplaats van het Anglo-Indiase hof. Met anderhalve kilometer aan winkelpuien en restaurants gewijd aan de Zuidoost-Aziatische keuken, heeft Ladypool plaats gemaakt voor vele andere voedsel- en fusionkeukens.

“Net buiten Ladypool Road is er een plaats genaamd Tipu Sultan met de beste Indiaan in Birmingham.” Een gewaagde bewering.

Brum’s beste dagtocht

The Malvern Hills – Terwijl veel dagjesmensen de trein van 50 minuten naar Stratford-upon-Avon nemen om de geboorteplaats van de toneelschrijver Bill Shakespeare uit de Midlands te bezoeken, zegt Amerah dat ze de drukte moeten vermijden en naar het westen moeten gaan. Het kuuroord is de thuisbasis van de favoriete wateren van de koningin en een imposante heuvelrug van 13 km met forten uit de ijzertijd.

“Ze zijn mooi op een goede dag – ga wat water halen.”

Leave a Comment