Hoe de nieuwe ruimtewedloop een nieuwe industriële revolutie zal beginnen

Het is meer dan 50 jaar geleden dat Neil Armstrong zich bij Buzz Aldrin en Michael Collins voegde op de beroemde Apollo 11-maanlanding, waarbij hij de missie “een grote sprong voor de mensheid” noemde. Die noodlottige dag in 1969 trok de aandacht van de wereld en opende de geest voor sterrenstelsels van mogelijkheden.

Het probleem is echter dat de inspirerende high van Apollo 11 werd gevolgd door een geleidelijke afname in de richting van incrementeel denken in de ruimte en de lucht. Nadat de VS de enorme en belangrijke PR-overwinning hadden behaald door de Sovjets naar de maan te verslaan, was de missie in wezen volbracht. NASA voerde nog een paar ruimtemissies uit – sommige noodlottig zoals Apollo 13 en andere tragisch zoals Challenger – maar uiteindelijk maakte onze honger naar nullimieten plaats voor een tijdperk van nulrisico.

Al een halve eeuw gaat de wereld langzaam vooruit in plaats van innovaties in de ruimte en hemeltechnologieën te introduceren. Na de Koude Oorlog begonnen we een groot deel van de Amerikaanse industriële sector naar het buitenland te verhuizen en concentreerden we ons op de ontwikkeling van de nieuwe kenniseconomie, met een sterke nadruk op software, computerapparatuur en internet.

Dit waren geen verkeerde beslissingen, maar nu voelen we weer de krachten van verandering. Deze keer lijkt een tweede ruimtewedloop een ongekende druk te voeden om te innoveren in de oude lucht- en ruimtevaartsectoren, evenals enorme inspanningen om Amerika te herindustrialiseren. Er staat veel op het spel en alles zal veranderen.

LUCHTVAART EN RUIMTE “INNOVATIE VERPLICHT”

Na de eerste ruimtewedloop hebben de VS gediend als een soort van mondiale handhaver, regerende over slechte actoren en patrouilleren ze wereldwijde probleemplekken met het machtigste en alomtegenwoordige militaire apparaat in de menselijke geschiedenis. De wereld handelde in het besef dat, ondanks de onderliggende spanningen, bepaalde activiteiten – zoals het binnenvallen van een buurland met de bedoeling het te annexeren – geen begin waren.

In de afgelopen jaren hebben verschillende landen de grenzen van dit wereldwijde sociale contract op de proef gesteld, het meest dramatisch met de Russische invasie van Oekraïne in februari 2022. In de context van escalerende wereldwijde spanningen hebben zowel China als Rusland hypersonische raketten ontwikkeld en getest, wat zich zorgen maakt Amerikaanse militaire leiders die potentieel vijandige naties zijn, lopen nu voor op de VS in de technologische wapenwedloop.

Tegelijkertijd heeft NASA afstand genomen van het bezit van het ruimteplatform en naar het financieren van R&D en missiebeurzen voor particuliere bedrijven zoals Elon Musk’s SpaceX en Jeff Bezos’ Blue Origin. China en Rusland vullen een lage baan om de aarde met satellieten – en bij minstens één gelegenheid blazen ze er een op, waardoor gevaarlijk ruimtepuin ontstaat – waardoor een landroof ontstaat voor beperkt LEO-vastgoed. Om hun sterke positie in grondstoffen en productie te behouden, wedijveren China en Rusland met de VS en bevriende partners om een ​​permanente basis te vestigen op onze mineraalrijke maan. Aan de kant van de burgerluchtvaart stimuleren particuliere bedrijven ongekende innovaties op het gebied van elektrische vluchten, supersonische commerciële vluchten en vliegende taxi’s.

Kortom, we leven in een tijd waarin diepgaande geopolitieke en economische krachten de defensie-, ruimtevaart-, burgerluchtvaart- en commerciële ruimtesector ertoe aanzetten als een gek te innoveren. Bij mijn bedrijf noemen we dit fenomeen de “innovatie-imperatief” omdat bedrijven die in deze nieuwe “ruimte” willen spelen als het ware letterlijk moeten innoveren of sterven.

EEN NIEUWE WAARDEKETEN VOOR DE RUIMTE

Het internet heeft een lange weg afgelegd in 25 jaar. Vroeger plaatsten bedrijven zoals Pizza Hut een eenvoudig formulier op een eenvoudige website, en we noemden het Ecommerce 1.0. Als je ‘online’ een pizza wilde bestellen, vulde je je telefoonnummer in en werd een paar minuten later teruggebeld.

Tegenwoordig kun je bijna alles bestellen en heb je het in een mum van tijd bij je thuisbezorgd. Deze ontwikkeling is niet over één nacht ijs gegaan. Het consumenteninternet waar we tegenwoordig van genieten, is het cumulatieve product van jarenlange verstoring van computerhardware, gegevensopslag, cloudcomputing, betalingstechnologie, evolutie van de toeleveringsketen en meer.

Ik denk dat een soortgelijke ontwikkeling zal plaatsvinden om de ruimte-economie te ondersteunen. Bankreus Citi voorspelde onlangs dat de wereldwijde ruimtevaartsector tegen 2040 een omzet van $ 1 biljoen zal bereiken, wat een weerspiegeling is van een economische kans op internetschaal. Aandelenbeleggers merken dit op en pompen alleen al in 2021 $ 14,5 miljard in ruimtevaartbedrijven. Dit geld is letterlijk raketbrandstof.

Maar geld is niet het enige ingrediënt voor innovatie. Momenteel bevinden de bedrijven die innovatie stimuleren zich allemaal op platformniveau – denk aan SpaceX, Rocket Lab, Relativity Space en anderen. De ruimtevaartsector staat nog in de kinderschoenen, dus deze bedrijven stellen zich momenteel tevreden met het volledig in eigen beheer ontwikkelen van subsystemen of het aanpassen van oplossingen van oudere lucht- en ruimtevaartleveranciers. Dat is geen duurzame manier, net zoals het in de begintijd van internet niet duurzaam was om platte formulieren te laten fungeren als tussenpersoon tussen klanten en hun pizza.

Ik geloof dat er in het komende decennium een ​​nieuwe waardeketen zal ontstaan ​​rond de beperkende fysieke problemen die worden veroorzaakt door de steeds geavanceerdere mechanische, ecologische en computationele vereisten van moderne ruimtevaartplatforms. Een nieuwe klasse van bedrijven kan dan ontstaan ​​om ondersteunende technologieën zoals waterstofaandrijving, nucleaire voortstuwing, thermisch beheer, geavanceerde materialen, additieve fabricage (bijv. 3D-printen) en meer te ontwikkelen en te commercialiseren. Zodra deze nieuwe waardeketen volwassen wordt, zal de lucht- en ruimtevaarttoeleveringsketen die 75 jaar geleden is gebouwd waarschijnlijk achterhaald raken.

Deze nieuwe waardeketen, gebouwd tegen een achtergrond van toenemende geopolitieke spanningen en vastgelopen wereldwijde toeleveringsketens, zou kunnen bijdragen aan een intergenerationele herindustrialisatie in Amerika. Productie kan in toenemende mate worden gedaan op Amerikaanse bodem of in de ruimte zelf, ter ondersteuning van een ruimtesector die veel verder gaat dan public relations-stunts van miljardairs, tot fundamentele onze benadering van alles, van wereldwijde internettoegang tot bewaking van zeecontainers tot biomedisch onderzoek en ontwikkeling tot verandering.

De noodzaak tot innovatie is er en zal alles veranderen. Sluit je aan en geniet van de rit met het raketschip.


Brian McCann is CEO van Intergalactic, een integrator van thermische beheersystemen voor de lucht- en ruimtevaartindustrie.

Leave a Comment