Verbergt Noord-Korea een groter probleem achter de uitbraak van Covid-19?

Door Paula Hancocks en Yoonjung Seo, CNN

Choi Jung-hun glimlachte toen ik de laatste officiële Covid-19-cijfers las van de Noord-Koreaanse staatsmedia: minder dan 5 miljoen gevallen van “koorts” en slechts 73 doden – een fractie van het dodental in enig ander land ter wereld.

“Noord-Koreanen noemen ze rubberen bandstatistieken”, zei hij, verwijzend naar de flexibiliteit van Pyongyang met de waarheid. “Zelfs voor Noord-Korea is het moeilijk om zijn eigen cijfers te kennen.”

Hij spreekt met enig gezag. Choi was meer dan 10 jaar arts in Noord-Korea, gespecialiseerd in infectieziekten voordat hij in 2011 zijn thuisland ontvluchtte.

Hij kan zich de SARS-uitbraak van 2002-2004 herinneren, toen hij zei dat honderden mensen in de noordoostelijke stad Chongjin, waar hij werkte, begonnen te sterven nadat ze ‘verkoudheids- of griepachtige symptomen’ hadden gemeld.

Artsen als Choi konden alleen heimelijk vermoeden dat SARS de schuldige was. Noord-Korea had geen manier om op de ziekte te testen en registreerde daarom officieel geen infecties. Buurland China meldde meer dan 5.000 gevallen en honderden doden.

Choi kan zich ook een landelijke uitbraak van mazelen herinneren in 2006, alleen gewapend met een thermometer; en een grieppandemie in 2009 die zelfs “meer mensen heeft gedood dan SARS” – een situatie die verergerd wordt door een acuut tekort aan medicijnen.

Tijdens eerdere epidemieën, legt Choi uit, was er nooit een stimulans voor lokale functionarissen om van huis tot huis te reizen om de gevallen nauwkeurig te tellen – ze hadden geen maskers of handschoenen, en ze gingen ervan uit dat de statistieken door het regime zouden worden gemasseerd, om aan zijn behoeften.

Hij stelt dat er weinig is veranderd sinds hij vertrok, en dat als het verhaal zich niet precies herhaalt, het in ieder geval rijmt.

Wat verbergt Noord-Korea?

Net als bij eerdere uitbraken van de ziekte in Noord-Korea, is een van de grootste zorgen rond de Covid-uitbraak in het land dat Pyongyang’s hang naar geheimhouding het moeilijk maakt om de ernst ervan nauwkeurig in te schatten.

Internationale ngo’s en de meeste buitenlandse ambassades hebben het land allang verlaten, en strak afgesloten grenzen maken toegang onmogelijk, waardoor rapporten van overlopers als Choi des te relevanter worden.

Velen waren verrast door het besluit van Pyongyang in mei om toe te geven dat het een uitbraak was, hoewel de juistheid van zijn verklaringen sindsdien met scepsis is ontvangen. Al vroeg beschreef leider Kim Jong Un de uitbraak als de “grootste rel” die het land ooit heeft gezien. Twee maanden en miljoenen verdachte gevallen later beweerde hij een “briljant succes” te hebben in het stoppen van de ziekte.

Het ongelooflijk lage officiële dodental dat het land heeft gemeld, doet onvermijdelijk vermoedens ontstaan ​​dat Pyongyang een groter probleem probeert te verbergen.

“Ik heb wat vragen”, zei de Zuid-Koreaanse minister van Eenmaking, Kwon Young-se, vorige week botweg en merkte op dat het verhaal dat wordt verteld door de staatsmedia van het noorden in schril contrast staat met de ervaring van de rest van de wereld.

Nieuwe Covid-varianten, cholera?

Aanvankelijk was de grootste angst dat een uitbraak in een niet-gevaccineerde, ondervoede bevolking met primitieve gezondheidszorg catastrofaal zou zijn.

Tomas Ojea Quintana, speciaal VN-rapporteur voor mensenrechten in Noord-Korea, zei dat het op dit moment onmogelijk was om de omvang van de uitbraak te weten – hoewel hij onbevestigde berichten had gehoord over sterfgevallen onder ouderen en ondervoede kinderen.

“In mijn positie kan ik in ieder geval niet het hoofd bieden aan deze angst die we begin 2020 hadden over de catastrofale gevolgen van Covid in (Noord-Korea) en de huidige situatie.”

Er zijn ook zorgen dat er nieuwe, potentieel virulentere varianten zouden kunnen ontstaan ​​door onbewezen overdracht van de ongeveer 25 miljoen inwoners van Noord-Korea.

dr Kee B. Park, een Amerikaanse neurochirurg die tot de pandemie begon Een bezoek aan Noord-Korea twee keer per jaar om met Noord-Koreaanse tegenhangers samen te werken, hen te trainen en operaties uit te voeren, zei dat het land niet bereid lijkt om informatie te delen en dat het “niet goed voor hen is (en) niet goed is voor de rest.” de wereld. ”

“We moeten informatie delen over elke vorm van nieuwe veranderingen in de eigenschappen van het virus, zoals mutaties, toch,” zei hij.

“We moeten ons ervan bewust zijn dat hoge replicatie kan leiden tot nieuwe varianten. De enige manier om dit te zien is door informatie met elkaar te delen.”

In juni zei Noord-Korea dat er een uitbraak was van een niet-geïdentificeerde darmziekte in de provincie Zuid-Hwanghae, ongeveer 120 kilometer ten zuiden van de hoofdstad Pyongyang.

De aankondiging toonde op zijn minst de kwetsbaarheid van het land voor ziekte-uitbraken en het gebrek aan medicijnen.

Park denkt dat Noord-Korea waarschijnlijk te maken heeft met een uitbraak van tyfus of cholera.

“Ergens als Noord-Korea kun je hoge percentages infectieziekten verwachten. Diarreeziekten zijn zelfs doodsoorzaak nummer één van kinderen onder de 5 jaar.”

Een sprankje hoop?

Een sprankje hoop voor Park was het vermogen van het land om zijn bevolking snel te vaccineren – aangetoond tijdens het landelijke vaccinatieprogramma voor de uitbraak van mazelen in 2006.

“In de eerste cyclus hadden ze gemiddeld een miljoen injecties per dag, en in de tweede cyclus, later in 2007, gemiddeld meer dan 3 miljoen injecties per dag,” zei Park.

“Als alle voorwaarden kloppen, kunnen ze op basis van deze cijfers de hele bevolking vaccineren voor in ieder geval de eerste hap in acht dagen.”

Maar elk optimisme wordt getemperd door een land dat soms wordt aangeduid als ‘de kluizenaarnatie”s onwil om hulp van buitenaf te accepteren.

“Ze zijn gesocialiseerd voor schaarste,” zei Park. “Ze worstelden om ziekenhuizen te voorzien van enkele van de dingen die we als vanzelfsprekend beschouwen”, herinnert hij zich zijn tijd in het land, en zei dat chirurgen apparaten zoals scalpels zouden hergebruiken totdat ze saai en nutteloos waren.

Hulpaanbiedingen van de Verenigde Naties, de Verenigde Staten, Zuid-Korea en anderen zijn allemaal genegeerd.

Er zijn echter enkele hulpgoederen vanuit China het land binnengekomen. Uit douanegegevens blijkt dat Noord-Korea van januari tot april meer dan 10 miljoen maskers, 1.000 ventilatoren en meer dan 2.000 kilogram niet-gespecificeerde vaccins heeft geïmporteerd.

De wereldwijde vaccinalliantie Gavi zei vorige maand dat het begreep dat Noord-Korea Covid-vaccins uit China had geaccepteerd en deze begon te doseren.

Een Gavi-woordvoerder vertelde CNN dat Noord-Korea “nog steeds geen formeel verzoek om vaccinondersteuning bij COVAX heeft ingediend, maar we blijven klaar om te helpen als ze dat doen.”

Het isolement van Covid-patiënten in het land is benadrukt door recente pogingen van een activistische groep van overlopers om medicijnen over de gedemilitariseerde zone te sturen – de feitelijke grens tussen Noord- en Zuid-Korea.

Strijders voor de vrijheid van Noord-Korea zeiden dat ze in juni grote ballonnen met medische benodigdheden zoals Tylenol en vitamine C de grens over stuurden en sommige met anti-regime folders eind april.

Deze ballonvaarten zijn in strijd met de Zuid-Koreaanse wet en zijn ontmoedigd. Minister van Eenwording Kwon vertelde verslaggevers dat hij “de gevoelens van dergelijke organisaties begrijpt, maar ik denk dat ze zich moeten onthouden”.

Honger en een tweede “zware mars”

Ondertussen zijn ziekten – of het nu Covid is of iets anders – misschien niet het grootste probleem waarmee Noord-Koreanen worden geconfronteerd.

Een 44-jarige overloper die in Zuid-Korea woont, zei dat haar familie in het noorden contact met haar had opgenomen kort nadat de uitbraak was gemeld. Omgekeerd, als het op Covid aankwam, waren ze het meest bezorgd om hen – een weerspiegeling van de aanzienlijke propagandavaardigheden van Pyongyang.

“Gezegd [North Korean television had] meldde dat veel mensen in Zuid-Korea stierven aan Covid, dus ze maakten zich zorgen om mij”, zei ze. “Ze waren niet erg bezorgd over het virus.”

Wat haar familie echter veel zorgen baarde, was het gebrek aan voedsel.

“Ze vertelden me dat de voedselsituatie erger was dan tijdens de zware mars in de jaren negentig… Ik maak me grote zorgen omdat ik weet hoe moeilijk de dingen waren (toen).”

De zware mars verwijst naar een tijd van verwoestende hongersnood toen de economie van Noord-Korea een hamerslag kreeg van de ineenstorting van de Sovjet-Unie, waardoor de hulpstroom naar het land stopte.

Naar schatting zijn honderdduizenden mensen, of tot 10% van de bevolking van het land, van de honger omgekomen. Volgens sommige schattingen ligt het dodental zelfs nog hoger.

De overloper vroeg haar familie niet of er iemand stierf van de honger, aangezien ze nooit iets politieks besprak in deze zeldzame contacten met haar familie. De mogelijkheid dat autoriteiten meeluisteren is te groot. Ze vroeg CNN niet te worden geïdentificeerd als haar familie te maken kreeg met vergelding.

Maar Quintana, de speciale VN-rapporteur, zei dat het gevaar zeer reëel was en hij drong er bij het Kim-regime en anderen die betrokken zijn bij Noord-Korea op aan “fundamenteel te begrijpen dat er een ernstig risico op hongersnood in Noord-Korea bestaat”.

Of Kim zal luisteren, is een andere vraag.

De staatstelevisie heeft bericht over de Noord-Koreaanse leider die apotheken toert, zijn leger de opdracht geeft om medische voorraden te stabiliseren en vorige maand zelfs enkele van zijn privé-medische benodigdheden doneert om de nog niet geïdentificeerde darmuitbraak te bestrijden.

Voor Choi, de arts die in 2011 Noord-Korea ontvluchtte, zijn dergelijke beelden te verwachten als de waarheid wordt behandeld als een elastiekje. Het is een show en meer niet, zei hij.

“Noord-Koreaanse autoriteiten hebben geen problemen, Noord-Koreaanse burgers hebben het moeilijk… als je het overleeft, geweldig, maar er is niets dat we kunnen doen als je sterft.”

De CNN-draad
™ & © 2022 Cable News Network, Inc., een bedrijf van WarnerMedia. Alle rechten voorbehouden.

Leave a Comment