Wat is het en kunnen we er iets aan doen?

Hoewel koraalverbleking in feite een normaal proces is dat koralen ondergaan, is het noch goed voor hen, noch voor het mariene milieu. Als het massaal gebeurt, kan het verwoestend zijn voor riffen en al het zeeleven dat ervan afhankelijk is.

Nu een kwart van het zeeleven afhankelijk is van riffen en de ecosystemen die ze creëren, zou het afsterven van riffen ernstige gevolgen hebben voor al het zeeleven wereldwijd. Naarmate de riffen verdwijnen, verdwijnen ook de vissersgemeenschappen, de toeristenindustrie en de verschillende economieën die eromheen draaien.

Australië, de thuisbasis van ‘s werelds grootste rifsysteem, zou meer kunnen doen om het te beschermen. Eerder deze maand bracht een overheidsinstantie stilletjes een cruciaal rapport uit over de toestand van het Great Barrier Reef en in het bijzonder de mate van koraalverbleking. Uit het rapport bleek dat 91% van de onderzochte riffen in 2021 en 2022 werd aangetast door bleking, de zesde massale blekingsgebeurtenis in 24 jaar.

Dus wat is koraalverbleking precies? Hoe slecht is de huidige toestand van de riffen in de wereld, en is er iets wat we kunnen doen om dit proces te stoppen? Dit is wat u moet weten:

Wat is koraalverbleking?

Simpel gezegd, wanneer koralen gestrest zijn, geven ze het gewoon op en laten we eerlijk zijn, het is een zeer begrijpelijk gedrag.

Koralen zijn technisch gezien ongewervelde dieren, zoals krabben of spinnen, die niet echt iets zijn. Het zijn ‘koloniale organismen’, wat betekent dat ze uit veel verschillende soorten bestaan, die allemaal symbiotisch samenleven.

Harde koralen, de soort waar je aan denkt als je je een koraal voorstelt, zijn eigenlijk zachte buizen die zeewater filteren en het calcium dat het bevat gebruiken om een ​​hard exoskelet om zich heen te bouwen. Op het oppervlak van deze exoskeletten bevinden zich microscopisch kleine algen, zoöxanthellen genaamd, die het koraal helpen door het te reinigen en te voeden, en op hun beurt koolstofdioxide en ammonium eruit te extraheren zodat het kan fotosynthetiseren. Het is een uitgebalanceerde relatie.

De algen die in het koraal leven, geven het koraal zijn kleur, anders zou het wit zijn omdat het uit calcium bestaat. Koraalverbleking is in wezen de zoöxanthellen in koralen die bij stress uit het koraalorganisme worden verdreven.

Waar is koraal gestrest over? Nou, veel dingen, waaronder vervuiling, chemicaliën in zonnebrandcrème en zuurgraad, maar het belangrijkste is wanneer het water te warm is; het koraal houdt er niet van en zijn symbiotische relatie met de algen die erop leven wordt afgebroken; de algen verdwijnen en het koraal wordt wit.

Gebleekt koraal is niet echt dood, hoewel het koraal zonder de algen hoogstwaarschijnlijk zal verhongeren of sterven aan een ziekte.

Sinds 1950 heeft de wereld de helft van zijn koraalrifsystemen verloren. In de afgelopen 40 jaar is bijna al het overgebleven koraal op aarde gebleekt. In 2016, tijdens een El Niño-evenement, ondervond 70 procent van de riffen in de wereld een of andere vorm van verbleking. Het Intergouvernementeel Panel voor klimaatverandering zegt dat verbleking de grootste bedreiging vormt voor de riffen in de wereld, met een onmiddellijk risico van verlies voor 60 procent.

In Australië hebben bovengemiddelde zomerse watertemperaturen geleid tot koraalverbleking in het 2.300 km lange rifsysteem, volgens het Reef Snapshot-rapport van de regering. De zwaarst getroffen gebieden waren de riffen tussen Mackay en Cooktown, een stuk van 1000 km waar naar wordt aangenomen 90 procent van het koraal is gebleekt.

Lissa Schindler, campagneleider van de Australian Marine Conservation Society, zei dat het rapport “verwoestend nieuws was voor iedereen die van het rif houdt”.

“Hoewel bleken steeds vaker voorkomt, is het niet normaal en moeten we het niet accepteren. We moeten de normen breken die ons rif breken,” zei Schindler.

Zorgwekkend is dat dit de eerste rifverbleking is die is geregistreerd tijdens een La Niña-jaar, wanneer de zeetemperaturen doorgaans koeler zijn. Deze gebeurtenissen zullen naar verwachting vaker voorkomen omdat we niet omgaan met klimaatverandering.

Kunnen we iets doen om koraalverbleking te stoppen?

De belangrijkste actie die we zouden kunnen ondernemen om koraalverbleking te stoppen, zou zijn om nu een einde te maken aan de uitstoot van fossiele brandstoffen.

In reactie op het Reef Snapshot-rapport zei Dr. Simon Bradshaw, onderzoeksdirecteur bij de Climate Council: “Dit is een probleem dat niet kan worden opgelost met grote glimmende financieringsaankondigingen.”

“De wetenschap is heel duidelijk: om de riffen van de wereld te redden van totale vernietiging, moeten we de uitstoot in de jaren 2020 drastisch verminderen.”

“Niet in 30 jaar, in dit decennium,” zei Bradshaw.

Hoewel dat ideaal zou zijn, zou zelfs nu stoppen niet alles oplossen. Op korte termijn is veel van de opwarming die we ervaren en zullen ervaren, ingeperkt. Het duurt tussen de zes en dertig jaar voordat koolstofdioxide in de atmosfeer de temperatuur van de planeet beïnvloedt, wat betekent dat alle opwarming die we al hebben meegemaakt, afkomstig is van koolstofdioxide dat we tientallen jaren geleden hebben uitgestoten.

Omdat koolstofdioxide wordt opgenomen in de oceaan, veroorzaakt het bovendien een toename van de zuurgraad, wat ook van invloed is op koralen, evenals de meeste andere wezens die erin leven. Wetenschappers zijn er vrij zeker van dat we heel dicht bij een kantelpunt zijn met de zuurgraad van de oceaan dat zou leiden tot de massale uitsterving van al het zeeleven (als je dat wilt lezen) en tot die tijd zal koraal de minste van onze zorgen zijn.

Dat gezegd hebbende, koraalverbleking is omkeerbaar omdat het koraal niet echt dood is, zoals hierboven vermeld. Koeltemperaturen, een vermindering van schadelijke chemicaliën in het water en de omkering van de zuurgraad brengen de algen terug naar hun koraalhuizen en de kleur van het koraal. Om dit te laten gebeuren, hebben koralen tijd nodig om te herstellen, en volgens sommige schattingen duurt het een decennium of meer van goede milieuomstandigheden.

Het probleem is dat verblekingsgebeurtenissen plaatsvinden in opeenvolgende seizoenen in dezelfde gebieden, waardoor koralen weinig tijd hebben om te herstellen. Wanneer dit gebeurt, sterft koraal voor altijd.

We kunnen echter ons best doen om ze een pauze te geven. Door onze eigen directe impact op riffen te verminderen door de oceaanvervuiling te verminderen, het vissen op de riffen te verbieden en te beschermen tegen bootschade, krijgen koralen de beste kans om te herstellen. Mariene natuurbeschermingsorganisaties zoals de Coral Reef Alliance werken er hard aan om deze maatregelen wereldwijd uit te voeren, en werken samen met lokale gemeenschapsgroepen om natuurbehoud af te dwingen, vervuiling af te voeren en alternatieve werkgelegenheid te bieden voor de visserij.

Het snel stoppen van de uitstoot van kooldioxide in de atmosfeer door het sluiten van kolen- en gasgestookte elektriciteitscentrales en het omzetten van hele industrieën zoals transport naar hernieuwbare bronnen is echter nog steeds het beste dat we als soort kunnen doen om koraalverbleking om te keren. Wetenschappers zeggen dat er nog tijd is om de riffen te redden als we nu handelen.

Niet alle riffen worden in gelijke mate aangetast door verbleking. Sommige, zoals die in Frans-Polynesië en andere eilanden in de Stille Oceaan, zijn beschermd tegen verbleking en overleven als oases van ongerepte habitat in een verder wereldwijd verwoestend systeem. Het beschermen van deze sites is nu een topprioriteit voor natuurbeschermers die geloven dat het nog steeds mogelijk is om ten minste enkele van ‘s werelds onderwaterparadijzen te behouden.

Als we niet snel handelen, onze aanpak veranderen en ons concentreren op het beschermen van wat we nog kunnen, wordt het een zeer kleurloze onderwaterwereld.

Lees meer verhalen van The Latch en abonneer je op onze e-mailnieuwsbrief.


Leave a Comment