“Woman King”, Viola Davis en het hoogtepunt van een gevecht

13 sep 2022 15:39 uur

Door JAKE COYLE AP Filmschrijver
TORONTO (AP) — Toen Viola Davis, gebeeldhouwd en gestaald door maandenlange training, voor het eerst blootsvoets in het Afrikaanse zand stond in volledig Agojie-krijgersgewaad, was dat niet alleen het hoogtepunt van een jarenlange duw in de richting van The Woman King maken, maar een levenslange strijd.
“Het was een beetje metaforisch, niet alleen alles wat ik had gedaan om me voor te bereiden op deze rol, maar alles wat ik als zwarte vrouw had gedaan om me voor te bereiden op dit moment”, zegt Davis. “Dat is om een ​​krijger te zijn.”
The Woman King, dat vrijdag in de bioscoop verschijnt, is een actie-epos van $ 50 miljoen dat zich afspeelt in het West-Afrika van de jaren 1820 over het volledig vrouwelijke leger van het koninkrijk Dahomey. Meestal gemaakt door vrouwen en met een bijna volledig zwarte cast, is het krachtig anders dan alles wat Hollywood ooit heeft geproduceerd. En net zoals The Woman King de bittere strijd van de Agojie dramatiseert, vertegenwoordigt de film zijn eigen strijd.
“Vecht om acteurs. Strijd om de regisseur. Je moet vechten voor de schrijver”, zei Davis, ook een producent, in een interview op het Toronto International Film Festival. “Jaren en jaren en jaren gaan voorbij en je vecht nog steeds. Ze vechten om de begroting. Je vecht zelfs voor de commerciële aspecten van het verhaal. Je vecht voor je haar. Strijd. Strijd. Strijd.”
“Als je iets nieuws doet, heb je een competitieve geest nodig”, zegt Davis. “Wat ik nu voel is: het was het waard.”
Geregisseerd door Gina Prince-Bythewood (The Old Guard, Love & Basketball), begon The Woman King zeven jaar geleden als een idee na een reis naar Afrika door producer en actrice Maria Bello. Geïntrigeerd door het verhaal van de Agojie, bracht ze het concept naar producer Cathy Schulman, producer van het met een Oscar bekroonde Crash en voormalig regisseur van Women in Film.
Schulman wist dat de film een ​​krachtig portret zou kunnen zijn van vrouwelijke kracht, maar ze had niet gerekend op de val van Roe v. Wade zou kunnen dienen als een strijdkreet in een tijd waarin velen het gevoel hebben dat de rechten van vrouwen worden belegerd.
“Er kan geen belangrijker moment zijn voor een film over vrouwelijke moed, over zusterschap, over de complexiteit van de vrouwelijke ervaring, om nog maar te zwijgen van de lichamelijkheid van ons lichaam”, zegt Schulman.
Maar de producenten, en Davis, die al vroeg met hem in verband werd gebracht, vonden het moeilijk om leidinggevenden en financiers te overtuigen om “The Woman King” te financieren met een budget dat groot genoeg was om het de schaal te geven die het verdiende.
“‘Braveheart’, ‘Gladiator’, ‘Last of the Mohicans’. Ik hou van deze films”, zegt Prince-Bythewood. “Nou, dit was onze kans om ons verhaal in dit genre te vertellen.”
Een opzwepende emotionele dreun die interieurdrama naadloos vermengt met actiespektakel, The Woman King werd universeel erkend als een ander soort publiekstrekker toen het in première ging in Toronto. Maar de Hollywood-calculus voor wat een breed publiek zou kunnen aanspreken, betekende traditioneel echt: “Gaan blanke mensen het zien?”
“Zwarte mensen hoefden niet van ‘Thelma & Louise’ te houden om ‘Thelma & Louise’ te produceren”, zegt Davis. “Blanken moeten van ‘The Woman King’ houden om ‘The Woman King’ te kunnen maken – volgens Hollywood.”
Een cruciaal moment kwam toen Black Panther werd uitgebracht. Ryan Coogler’s film bevatte een fictionalisering van Agojie, de Dora Milaje, en de enorme wereldwijde kassa ($ 1,3 miljard) was een wake-up call voor de industrie.
“We hadden Woman King niet kunnen maken zonder Black Panther”, zegt Davis. “Ik ben ‘Black Panther’ eeuwig dankbaar.”
Ter voorbereiding op de opnames in Zuid-Afrika ondergingen Davis en collega’s Thuso Mbedu, Lashana Lynch en Sheila Atim een ​​slopende maand van gewichtheffen en gevechtstraining. De acteurs voerden later hun eigen stunts uit in de film. Davis, die op 57-jarige leeftijd naar zichzelf verwijst als “de OG-krijger” onder haar jongere castmates, zegt dat ze nog nooit zo trots is geweest op haar lichaam. “Niet alleen vanwege het uiterlijk, maar ook vanwege de manier waarop het mij heeft gediend.”
Lynch, de Britse actrice uit “No Time to Die”, was later verbaasd om zichzelf in de film te zien.
“Ik kan niet geloven dat ik het echt was”, zegt Lynch. “Het heeft me echt veel geleerd over wat vrouwen brengen. We hebben zoveel werk te doen om pijn te overwinnen en kinderen te krijgen en de druk van de wereld te weerstaan.”
Geschreven door Dana Stevens, geregisseerd door Polly Morgan en geredigeerd door Terilyn Shropshir, werd The Woman King gecast door Prince-Bythewood met vrouwen en mensen van kleur in de meeste afdelingshoofdposities.
“Het ademt zo’n comfortabelere set”, zegt Schulman. “Geen drama. Eerst meer instelwerk. Minder hiërarchie. Ik heb gewoon geen baan gezien die een vrouw niet kan doen. Het was allemaal een misvatting.”
Lynch, zichtbaar ontroerd door haar ervaring met het produceren van Woman King, was voor het eerst getuige van een Afrikaans actiedrama dat zich buiten de blanke mannelijke blik afspeelde.
“‘The Woman King’ wordt zijn eigen blauwdruk waar filmmakers en studiomanagers hopelijk van kunnen leren”, zegt Lynch.
Sommigen waren sceptisch over hoe The Woman King het verhaal benadert. Vorige maand schreef Nikole Hannah-Jones, auteur van Project 1619, op Twitter: “Het zal interessant zijn om te zien hoe een film die de volledig vrouwelijke militaire eenheid van Dahomey lijkt te verheerlijken, omgaat met het feit dat dit koninkrijk zijn… Rijkdom van veroveringsbronnen Afrikanen voor de trans-Atlantische slavenhandel.”
De Agojie waren inderdaad een brutaal en bloeddorstig leger dat deelnam aan slavenaanvallen. Zoals de meeste historische heldendichten, vereist The Woman King een zekere artistieke licentie. Maar de slavenhandel staat centraal in zijn verhaal. Volgens Schulman werden de jaren 1820 uit de geschiedenis van het Dahomey-koninkrijk van 1600 tot 1904 specifiek gekozen voor de achtergrond van het conflict met het machtigere Oyo-rijk, samen met de toenemende druk van Europese kolonisten om gevangenen te nemen.
The Woman King hoopt zijn eigen verhaal te schrijven door een nieuwe weg in te slaan voor de filmindustrie. De release van Sony Pictures hoopt de bioscopen nieuw leven in te blazen na een lange pauze in de nazomer aan de kassa.
“Ik heb het gevoel dat de film een ​​gebeurtenis is”, zegt Schulman. “Ik ga ervan uit dat we klaar zijn voor deze film. We weten alleen niet hoe klaar we zijn.”
Van haar kant heeft Davis het gevoel dat ze er al haar hele leven klaar voor is. Ze noemt The Woman King haar magnum opus omdat haar productiebedrijf het heeft geproduceerd, omdat ze er zo hard voor heeft gevochten.
“Het was een zwaar bevochten strijd”, zegt Davis. “En ik heb gewonnen. Ik heb het gevoel dat ik het gevecht heb gewonnen.”
Het is een voorstelling die Davis terugstuurt naar haar vroege showbusinessdromen om als jong meisje arm op te groeien in Rhode Island. Voordat ze de realiteit van de filmindustrie onder ogen zag, waren haar filmdromen grenzeloos.
“Deze film bevestigt dat het mogelijk is”, zegt Davis. “Dat mijn dromen geen grenzen kennen. Daar had ik eigenlijk gelijk in.”
____
Volg AP-filmschrijver Jake Coyle op Twitter op: http://twitter.com/jakecoyleAP

Leave a Comment